¿Qué es PM 2.5 y cómo puede reducir su exposición?

Es posible que haya oído hablar de PM 2.5 mencionado en un artículo reciente de ciencia o salud, o incluso en las noticias como parte de la cobertura de incendios forestales u otros eventos de contaminación del aire. Los niveles altos de PM 2.5 pueden tener graves consecuencias para su salud y la de su familia. Pero, ¿qué significa este término y cómo se relaciona con enfermedades respiratorias, ataques cardíacos y otros problemas de salud? Y lo que es más importante, ¿cómo puede reducir su exposición?

¿Qué es PM 2.5?

PM 2.5 se refiere a una categoría de contaminantes particulados que tiene un tamaño de 2.5 micrones o menor. La sección transversal promedio de un cabello humano es de 50 micrones. PM significa «material particulado». La EPA y muchas organizaciones de salud clasifican el material particulado por tamaño porque las partículas de diferentes tamaños tienen diferentes efectos sobre la salud. Por ejemplo, las partículas PM 10 (partículas de menos de 10 micrones de tamaño) pueden irritar la nariz y los ojos, pero menos de estas partículas penetran profundamente en los pulmones, por lo que no causan los mismos problemas de salud que las partículas de micrones más pequeños, aunque sí aumentan las tasas de enfermedad respiratoria [Yu-Fei et al., 2016].

Las partículas de 2,5 micrones o menos se consideran especialmente peligrosas para la salud humana porque eluden muchas de las defensas de nuestro cuerpo. El pelo de la nariz, la mucosidad y otras defensas trabajan para atrapar estas partículas más pequeñas antes de que penetren más profundamente en nuestros cuerpos. Dicho esto, las partículas PM 2.5 pueden ingresar a nuestros pulmones, donde pueden llegar a los alvéolos y eventualmente ingresar al torrente sanguíneo.

Las partículas PM 2.5 son complejas porque pueden estar compuestas por numerosos tipos de sustancias químicas y partículas, y pueden ser parcialmente líquidas, en oposición a sólidas, como una partícula de polvo común. Los contaminantes particulados que están formados total o parcialmente por gotitas de líquido se conocen como aerosol. Los tipos naturales de aerosoles incluyen el polvo, la sal marina y las cenizas volcánicas, mientras que las fuentes artificiales incluyen las emisiones de las fábricas y los automóviles, la combustión de carbón y la quema de biomasa para la limpieza de tierras o la agricultura.

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¿Qué causa la PM 2.5?

Los contaminantes PM 2.5 pueden provenir de una variedad de fuentes, lo que los convierte en un tipo de contaminación muy complejo. Algunas fuentes de PM 2.5 emiten las partículas directamente. Conocidas como «fuentes primarias», estas incluyen incendios forestales y algunas plantas de energía y procesos industriales. Las partículas secundarias PM 2.5, sin embargo, se forman cuando diferentes químicos se combinan en el aire. Los productos químicos de las centrales eléctricas de carbón o los gases de escape de los automóviles pueden reaccionar con el vapor de agua en la atmósfera y la luz solar para formar nuevas partículas o compuestos, y estas partículas pueden tener un tamaño inferior a 2,5 micrones. Debido a la gran cantidad de formas en que se forman las partículas a partir de compuestos químicos, así como a la cantidad de factores variables como la región, el clima, el clima y la actividad humana, puede ser casi imposible saber exactamente qué sustancias químicas están presentes en las partículas PM 2.5. en un día determinado.

Hay algunas fuentes interiores de PM 2.5 que pueden afectar su salud incluso si el aire exterior no está contaminado o si ha cerrado las ventanas en un día de mala calidad del aire. Las fuentes interiores comunes incluyen fuegos de leña y carbón, humos de cocina e incluso velas.

¿Por qué PM 2.5 es dañino?

Numerosos estudios de salud han encontrado que cantidades más altas de partículas PM 2.5 en el aire pueden correlacionarse con un aumento de los efectos negativos para la salud, incluida una mayor incidencia de enfermedades respiratorias, empeoramiento de los síntomas de enfermedades respiratorias y efectos cardiovasculares que pueden provocar ataques cardíacos y muerte.

PM 2.5 puede tener efectos de largo alcance y a largo plazo debido a las formas en que estas partículas interactúan con el cuerpo cuando ingresan a los pulmones, “pasando a través de la filtración del vello de la nariz, llegando al final del tracto respiratorio con flujo de aire y acumulándose allí por difusión y dañando otras partes del cuerpo a través del intercambio de aire en los pulmones «. [Yu-Fei et al., 2016]. Lo que hace que PM 2.5 sea especialmente peligroso es que es muy difícil de expulsar de su cuerpo, lo que demuestra que la prevención es la solución ideal. Por el contrario, las PM 10 se pueden expulsar al toser y estornudar, por ejemplo. PM 2.5 no puede.

Un estudio de 2010 encontró que, “La exposición a PM 2.5… durante unas pocas horas o semanas puede desencadenar eventos no fatales y mortalidad relacionada con enfermedades cardiovasculares; la exposición a más largo plazo (por ejemplo, unos pocos años) aumenta el riesgo de mortalidad cardiovascular en un grado aún mayor que las exposiciones durante unos pocos días y reduce la esperanza de vida … de varios meses a algunos años «. [Brook et al., 2010].

Según los CDC, si bien la contaminación por partículas es mala para todos, ciertas poblaciones corren más riesgo que otras. Cualquier persona con enfermedades cardíacas o pulmonares, los ancianos, los bebés y los niños pequeños sufren efectos más graves de estas partículas. Las personas con enfermedades cardíacas pueden experimentar síntomas inmediatos cuando se exponen a altas concentraciones de PM 2.5.

Impacto internacional de PM 2.5

Los efectos sobre la salud de PM 2.5 han afectado gravemente a las poblaciones de varias regiones del mundo; la OMS estima que la contaminación del aire «mata a unos siete millones de personas en todo el mundo cada año» y sus datos «muestran que 9 de cada 10 personas respiran aire que contiene altos niveles de contaminantes «.

Los países asiáticos, en particular, han sufrido severamente la contaminación asociada a PM 2.5. De 1990 a 2010, la mortalidad estimada de PM 2.5 en Asia oriental y meridional «aumentó en un 21% y un 85% respectivamente». (Wang et al., 2016).

Este dramático aumento ha sido impulsado por el crecimiento de la población y la migración impulsada por las fuerzas económicas, así como por relativamente menos controles de contaminación del aire y una aplicación laxa.

India se ha visto especialmente afectada. El Financial Times recopiló datos satelitales de la NASA relacionados con PM 2.5 y encontró que «más de 4 de cada 10 indios están expuestos a 5 veces el límite seguro de partículas en el aire que respiran». Delhi, en particular, se ha hecho famosa por su temporada de quema de cultivos en noviembre, cuando «los cielos brumosos son algo común» y los vientos esparcen un «río de humo a través de gran parte de la llanura indogangética». La neblina resultante ha «elevado los niveles de partículas finas (PM2.5) a niveles peligrosos en Delhi, según los datos recopilados en la Embajada de Estados Unidos».

Mientras tanto, Corea del Sur también ha enfrentado problemas de contaminación del aire debido a su proximidad a China, así como a la actividad industrial y humana dentro de sus propias fronteras. Según NPR, «el índice de calidad del aire de Seúl se consideró insalubre para las poblaciones sensibles (como niños, ancianos y personas con afecciones respiratorias existentes) en 78 días» en 2016, una condición que se ha agravado por la continua dependencia de Corea del Sur del carbón. Centrales eléctricas encendidas.

Esta situación contrasta fuertemente con las condiciones en Europa y América del Norte, donde, durante las últimas dos décadas, «las correlaciones entre la población y PM2.5 se han vuelto más débiles debido a los controles de contaminación del aire, pero más fuertes en Asia Oriental debido al deterioro de la calidad del aire».

A raíz de estos desarrollos, los expertos han concluido que tomar medidas activas para reducir las fuentes de «MP primarias» «parece ser la forma más eficiente de aumentar los beneficios para la salud (es decir, proporcionar la mayor reducción de mortalidad por unidad de emisiones)» (Wang et al. ., 2017).

Cómo protegerse de los altos niveles de PM 2.5 en exteriores

El primer paso para protegerse de los niveles peligrosos de contaminación por partículas al aire libre es saber cuándo y dónde ocurren los niveles peligrosos de PM 2.5. La EPA recopila datos sobre la calidad del aire de fuentes de todo el país y los presenta como un mapa de la calidad del aire y un pronóstico de la calidad del aire en el sitio web de Air Now. Puede verificar las condiciones de calidad del aire actuales y previstas en su área. Si bien la EPA tiene herramientas poderosas que le permitirían analizar los diferentes tipos de contaminantes particulados, el mapa básico combina partículas con contaminantes gaseosos para un pronóstico general de la calidad del aire. Esto es más fácil de usar y suficiente para la mayoría de las personas.

Las regulaciones de la EPA dividen la calidad del aire en varias categorías diferentes, basadas en la cantidad de microgramos de un tipo determinado de contaminante por metro cúbico de aire (ug / m3). Cada categoría de contaminante tiene sus propios «puntos de corte» separados por ug / m3, con PM 2.5 y PM 10 obteniendo sus propias categorías. Aquí están las categorías para PM 2.5.

  • Peligroso: 350,4 ug / m3. La calidad del aire tan pobre casi nunca ocurre en los EE. UU. En un área extensa, aunque puede ocurrir directamente a favor del viento de los incendios forestales o durante un evento importante de smog. Todos deben tomar medidas de protección si la calidad del aire está por encima de los niveles «peligrosos», especialmente los grupos en riesgo que son adultos mayores, tienen hijos o padecen una afección cardíaca o pulmonar. AirNow recomienda preguntarle a su médico si dejar el área contaminada o mudarse a otra ubicación sería el mejor curso de acción.
  • Muy insalubre: 250,4 ug / m3. Aún es raro, pero puede ocurrir durante la temporada de incendios forestales o en áreas urbanas en días calurosos y sin viento; todo el mundo debería evitar la actividad al aire libre en este nivel.
  • Insalubre: 150,4 ug / m3. A este nivel de contaminantes PM 25, el tiempo que se pasa al aire libre debe ser limitado, la actividad al aire libre restringida y las ventanas cerradas.
  • No saludable para grupos sensibles: 55,4 ug / m3. Cualquier persona con asma u otros problemas respiratorios o enfermedades cardiovasculares debe limitar el tiempo al aire libre y reducir la actividad al aire libre.
  • Moderado: 35,4 ug / m3. No es necesario restringir este nivel, la actividad y el tiempo al aire libre, pero para las personas en grupos sensibles, controle sus síntomas y reduzca la actividad si experimentan problemas respiratorios.
  • Aceptable / Bueno: 12 ug / m3. Aire limpio, sin restricciones ni límites necesarios.

Si el índice de calidad del aire en su área muestra niveles elevados de contaminantes, limite su tiempo al aire libre y reduzca sus niveles de actividad al aire libre, ya que los niveles de esfuerzo más altos aumentan su frecuencia respiratoria y su exposición a contaminantes. Tenga mucho cuidado si tiene asma u otros problemas respiratorios o enfermedades cardiovasculares. También puede verificar si los niveles de contaminación son más bajos durante ciertos momentos del día y planificar su actividad para esos momentos.

Las personas preocupadas por la contaminación del aire exterior a menudo recurren a las mascarillas para protegerse. Los estudios han encontrado que las mascarillas pueden, de hecho, reducir la cantidad de PM 2.5 que inhala, pero la mascarilla debe estar clasificada para filtrar PM 2.5 y también tiene que ajustarse bien para que no haya espacios de aire. [Pacitto et al., 2019].

Una forma más a largo plazo de protegerse contra los altos niveles de PM 2.5 es votar por funcionarios electos que estén a favor de regular los contaminantes PM 2.5. Existe evidencia científica que demuestra que las regulaciones de la EPA sobre contaminantes particulados dan como resultado menos problemas de salud y una reducción de la mortalidad general. En los condados de EE. UU. Donde las partículas contaminantes finas disminuyeron de 1980 a 2000, la esperanza de vida aumentó incluso al controlar otros factores [Pope et al., 2009].

Cómo protegerse de la tarde en interiores

Si los niveles de PM 2.5 son altos al aire libre, permanecer en el interior es una forma importante de reducir su exposición. También debe mantener las ventanas cerradas (y las puertas cerradas tanto como sea posible) y hacer funcionar el aire acondicionado.

Sin embargo, mantener las partículas externas afuera no es suficiente, porque hay fuentes internas de PM 2.5. Limite el uso de ventiladores, que pueden levantar polvo y otras partículas. Si aspira, use una con filtro HEPA para controlar la cantidad de polvo que emite. También debe evitar quemar un fuego de leña o velas en el interior, y cuando cocine y use el horno, asegúrese de permitir una ventilación adecuada.

Un purificador de aire es una buena forma de eliminar las partículas contaminantes del aire de su hogar. Los filtros de aire tradicionales como HEPA están clasificados para eliminar el 99,97 por ciento de las partículas de 0,3 micrones de tamaño.

Los purificadores de aire Molekule pueden eliminar las partículas finas, así como también destruir los productos químicos en el aire (específicamente, compuestos orgánicos volátiles) mediante la tecnología patentada de oxidación fotoelectroquímica (PECO).

Las fuentes primarias de PM 2.5 en un hogar mencionado anteriormente también liberan compuestos orgánicos volátiles (COV) dañinos, que el filtro Molekule PECO puede destruir con una reacción catalítica a nivel molecular, convirtiendo los productos químicos en el aire en sustancias inofensivas de vapor de agua y dióxido de carbono. .

PM 2.5 es una categoría potencialmente peligrosa de contaminantes del aire, y es importante entender qué es, de dónde viene y cómo lidiar con él. Al monitorear la calidad del aire exterior y tomar algunos pasos simples en su hogar, puede limitar su exposición a PM 2.5.

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