Cómo limpiar un filtro HEPA y lo que debe saber de antemano

¿Puede lavar un filtro HEPA o disminuirá la eficacia de limpieza del filtro?
Los filtros HEPA afirman que eliminan del aire partículas como polvo, alérgenos y esporas de moho, pero pierden eficacia una vez que se obstruyen con escombros. Una vez saturados, comenzarán a liberar al aire los contaminantes atrapados en la superficie del filtro. Sin embargo, con los filtros HEPA que se utilizan en aspiradoras, purificadores de aire y sistemas HVAC, reemplazarlos puede convertirse en un gasto importante. Además, encontrar y pedir reemplazos de filtros puede ser un proceso arduo o generar más desperdicio. Estas son preocupaciones legítimas y es posible que se pregunte cómo limpiar un filtro HEPA en lugar de reemplazarlo varias veces.
La respuesta no es tan sencilla como parece. Este artículo analizará de qué están hechos los filtros HEPA y examinará diferentes tipos de filtros HEPA para comprender mejor si se pueden limpiar y, de ser así, cómo hacerlo correctamente para garantizar que el filtro continúe funcionando de acuerdo con sus afirmaciones.

¿De qué están hechos los filtros HEPA?

Los filtros HEPA, o filtros de aire de partículas de alta eficiencia, se definen por qué tan bien se han clasificado para filtrar partículas, no por cómo se fabrican. Para cumplir con el estándar HEPA, se estima que un filtro elimina el 99,97 por ciento de las partículas que tienen un tamaño de 0,3 micrones (o micrómetros) del aire que pasa a través de ellos, aunque esto significa que las partículas de menos de 0,3 micrones pueden escapar del filtro HEPA.
En la práctica, los filtros HEPA están hechos de una variedad de materiales, que incluyen «fibras de vidrio grueso, pelo de animal recubierto, fibras vegetales, fibras sintéticas (como poliéster o nailon), espumas sintéticas, lanas metálicas o metales y láminas expandidas», según a la EPA. Estas fibras se enredan juntas al azar y se comprimen en hojas parecidas al papel. Las láminas se pliegan para aumentar la superficie por donde pasa el aire y se montan en un marco de cartón, plástico, madera o metal. Los fabricantes pueden agregar otros elementos a un filtro HEPA, como un prefiltro para filtrar partículas más grandes, carbón activado para ayudar a eliminar olores y gases o un tratamiento químico para que las partículas se adhieran a las fibras.

¿Dónde se utilizan los filtros HEPA?

Originalmente, los filtros HEPA se usaban en instalaciones industriales y de investigación, porque fueron desarrollados específicamente para eliminar partículas radiactivas del aire en laboratorios de pruebas nucleares. Hoy, los filtros HEPA aparecen en una variedad de productos de consumo.

  • Purificadores de aire
  • Aspiradoras
  • Sistemas HVAC
  • Carros

¿Cómo se usa un filtro HEPA?

La calidad del aire interior es una preocupación importante, especialmente para las personas con sistemas inmunológicos sensibles, como los bebés o los ancianos. Las partículas como los ácaros del polvo (y sus heces), las esporas de moho y otros alérgenos en el aire pueden desencadenar síntomas de salud como alergias o asma, y ​​las personas buscan una manera de eliminarlas del aire utilizando medios filtrantes en un purificador de aire portátil, especial sistema de vacío o HVAC. Un tipo de filtro es un filtro HEPA.
Un filtro HEPA en su sistema HVAC, purificador de aire o aspiradora está diseñado para filtrar solo partículas (y no contaminantes gaseosos como los del humo) del aire en un esfuerzo por mejorar la calidad del aire. Estudios limitados han indicado que los purificadores de aire con filtros HEPA pueden ayudar a reducir la cantidad de partículas en el aire para mejorar la calidad general del aire (Laumbach, Meng y Kipen, 2015). Sin embargo, muchos contaminantes dañinos, como los productos químicos en el aire o las partículas del humo, son mucho más pequeños de lo que puede atrapar un filtro HEPA. También existe la posibilidad de que, dada toda la materia particulada (polvo) que se acumula en un filtro HEPA, pueda proporcionar las condiciones adecuadas para el crecimiento de moho. Se documentó en un estudio en Corea que el moho puede crecer en un filtro HEPA (Kim et al., 2014) y potencialmente liberarse al aire.

¿Puedes limpiar un filtro HEPA?

Si su filtro HEPA no está específicamente etiquetado como lavable o «permanente», entonces la respuesta es no. Puede enjuagar el filtro con agua, quitar el exceso de polvo o quitar algo de polvo con una aspiradora, pero esto definitivamente puede dañar la malla de fibras que permite que el filtro elimine las partículas del aire. Incluso si el filtro parece intacto, algunas de las fibras se romperán o estirarán. Terminará con un filtro de aspecto algo limpio que no hace el trabajo de filtrar correctamente.
Lo que permite que un filtro HEPA cumpla con sus exigencias es la consistencia del «tejido» de las fibras de vidrio. Si las fibras se estiran o rasgan, se crearán espacios en el filtro lo suficientemente grandes como para que las partículas pasen. La integridad del marco también es importante. Si el marco en sí o las juntas que proporcionan un sello entre el marco y la ubicación en la que está montado se ven comprometidos, el aire puede fluir alrededor del filtro en lugar de a través de él.
Si el filtro se comercializa como lavable o permanente, es posible que pueda lavarlo o limpiarlo y seguirá funcionando. Sin embargo, no existe un estándar para los filtros HEPA lavables y no se han realizado estudios que prueben qué tan bien funcionan estos filtros después de haber sido lavados. Es posible que el fabricante haya encontrado un método para fabricar fibras de filtro que no se dañen con la limpieza, pero realmente no hay forma de saberlo con certeza, por lo que se arriesga.

¿Por qué podría ser una mala idea limpiar un filtro de aire HEPA?

Como se mencionó anteriormente, es casi seguro que limpiar un filtro HEPA dañará la malla extremadamente fina de fibras que permiten que el filtro haga su trabajo. Pero incluso si pudiera estar 100 por ciento seguro de que el filtro no se dañaría con la limpieza, existen otras razones por las que limpiar un filtro HEPA no es una gran idea.

  • Limpiar un filtro es un trabajo sucio. A menos que saque el filtro para limpiarlo, es muy probable que el acto de limpiarlo introduzca algunos contaminantes en el aire en su casa. Deshacerse de esos contaminantes es la razón por la que es posible que desee utilizar un filtro HEPA en primer lugar. Los contaminantes introducidos nuevamente en el aire pueden incluir cualquier crecimiento microbiano que haya tenido lugar en el filtro.
  • Puede inhalar algunos de los contaminantes del filtro. Incluso si puede limpiar su filtro HEPA al aire libre, algunas de las partículas del filtro estarán en el aire mientras lo limpia. A menos que use algún tipo de respirador, puede inhalar esos contaminantes, lo que podría desencadenar una reacción alérgica.
  • Necesitará un filtro para su limpiador de filtros. Si usa una aspiradora para limpiar un filtro HEPA, la aspiradora también deberá tener un filtro HEPA, o no podrá retener las partículas del filtro sucio en el recipiente. Dispersará todas esas partículas en el aire. Y si la aspiradora tiene un filtro HEPA, ¿qué usará cuando llegue el momento de limpiarlo?
  • El filtro debe estar completamente seco antes de su uso. Un filtro HEPA húmedo podría permitir que se forme moho en la superficie del filtro. Debido a la fina malla de fibras en un filtro HEPA, tardan mucho en secarse (los fabricantes recomiendan al menos 24 horas). Durante todo el tiempo que se seca el filtro, no se filtra el aire.

Cómo limpiar un filtro HEPA si es necesario

La recomendación general es que los filtros HEPA deben reemplazarse, no limpiarse. Pero si es absolutamente necesario limpiar un filtro HEPA, hay dos formas de hacerlo. El método que use depende del tipo de filtro HEPA que tenga. Debido a que no existen estándares oficiales para los filtros HEPA que se pueden limpiar, no existen términos definidos para los tipos de filtros que se pueden limpiar disponibles. Sin embargo, los fabricantes han adoptado ciertos términos de marketing con cierta coherencia: lavable y permanente.
Un filtro HEPA lavable debe limpiarse enjuagándolo con agua fría. Debe tener cuidado de no tocar el material del filtro, solo permitiendo que entre en contacto con el agua. Deje que el filtro se seque por completo antes de volver a instalarlo. Algunos filtros tienen instrucciones especiales. Por ejemplo, algunos filtros de vacío de tipo bote solo deben lavarse en el exterior del filtro, teniendo cuidado de no mojar la parte central del bote.
Un filtro HEPA comercializado como «permanente» debe limpiarse con cuidado usando una aspiradora para aspirar el polvo y la suciedad de la superficie del filtro. No se debe utilizar agua en este tipo de filtros.

Otras formas de mejorar la calidad del aire interior

Si bien un filtro HEPA pretende eliminar las partículas del aire y mejorar la calidad del aire interior, pueden ser costosos, especialmente considerando los costos continuos de reemplazo. Existen otras formas de mejorar la calidad del aire en su hogar, incluidos métodos de bajo costo para reducir la contaminación del aire interior:

  • Elimina las fuentes contaminantes. Haga que los fumadores fumen afuera y restrinja las mascotas a ciertas habitaciones.
  • Limpiar con regularidad. Aspire y limpie las superficies para eliminar las partículas que se hayan asentado en el aire.
  • Abra las ventanas para una mejor ventilación si el clima lo permite y las condiciones al aire libre son seguras. Dejar entrar aire fresco en la casa, especialmente cuando se usan productos químicos domésticos, es una buena idea, a menos que viva cerca de una fuente importante de contaminación del aire.

Otra opción para mejorar la calidad del aire interior es utilizar un purificador de aire. Hay varias tecnologías de purificación de aire disponibles además de los filtros HEPA que puede utilizar para mejorar la calidad del aire en su hogar. Se ha demostrado que la tecnología PECO dentro del purificador de aire Molekule no solo elimina la contaminación por partículas, sino que también destruye compuestos orgánicos como productos químicos en el aire (conocidos como COV) y contaminantes biológicos como el moho. A diferencia de un filtro HEPA, no habrá posibilidad de que el crecimiento de moho se libere al aire. Además, el filtro PECO destruye los productos químicos en el aire, que un filtro HEPA no puede abordar.
Sin un historial sólido de pruebas que demuestre que limpiar un filtro HEPA con agua o una aspiradora no degradará su rendimiento, no se recomienda limpiar sus filtros HEPA. Si debe hacerlo, asegúrese de usar un filtro HEPA comercializado como lavable o permanente, y use el método de limpieza correcto para el tipo que compra. Aunque existe la carga de reemplazar los filtros en su purificador de aire, aspiradora o sistema HVAC, es un paso importante si ha decidido usar un filtro HEPA.

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